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L'avenir de l'avion électrique

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L'E-Fan

L'avion du futur sera-t-il tout électrique? "La puissance nécessaire pour propulser un avion commercial serait phénoménale", avertit Alain Sauret, PDG de Labinal Power Systems (LPS) qui regroupe les compétences de sa maison mère, Safran, dans l'énergie électrique. L'e-fan, premier avion européen tout électrique développé sous maîtrise d'œuvre d'Airbus Group, ouvre la voie. Cet avion-école biplace de 500 kilos permet au géant européen de tester et dérisquer des technologies avant de s'attaquer à la conception d'un avion plus gros, capable de transporter une centaine de passagers. Le 10 juillet, l'e-fan a effectué la première traversée électrique de la Manche entre Lydd et Calais. "L'e-fan fait partie des projets prospectifs intéressants qui font progresser les technologies. L’E-Fan sera d’abord fabriqué à une cadence de 10 par an, et montera à 80. Et grâce à lui, un nouveau pôle d’excellence et d’innovation va se développer à Pau. Mais commercialiser un avion de type A320 tout électrique s'inscrit dans un futur lointain", estime Alain Sauret.

Chez Labinal Power Systems, on parie aussi sur des solutions hybrides qui pourraient voir le jour plus rapidement. A l'instar des automobiles, les appareils de demain pourraient utiliser des moteurs hybrides (kérosène-électricité) basculant d'un mode à l'autre en fonction des phases de vol. Mais avant cela, il faudra en passer par des aéronefs plus petits. LPS et Turbomeca, une autre filiale de Safran, travaillent sur des moteurs hybrides destinés à des hélicoptères et des avions régionaux.

Pour l'heure, les projets les plus avancés concernent les systèmes annexes de l'avion, c'est-à-dire hors moteur. Le Boeing 787 Dreamliner a ouvert la voie: c'est l'avion commercial le plus électrique jamais conçu avec une puissance embarquée de 1,5 megawatt, soit 3 à 4 fois plus que sur les autres appareils en service dans le monde. Un avion sur lequel LPS est un équipementier de premier rang. "C'est une tendance de fond. De plus en plus de fonctions s'électrifient. Les systèmes électriques remplacent les systèmes hydrauliques, mécaniques et pneumatiques, avec des gains de poids importants donc une baisse de la consommation de carburant et des émissions polluantes", développe Alain Sauret. Autre avantage de l'électrification, une simplification de l'installation et une baisse des coûts de maintenance.

Dans ce contexte, Labinal se juge bien placé car il est un "systémier global de l'électricité". "Nous avons toutes les briques technologiques et maîtrisons l'ensemble de la chaîne de l'énergie électrique, de la génération d'électricité à la distribution en passant par l'électronique de puissance et le câblage", explique le PDG.

En coopération avec l'américain Honeywell, Safran développe aussi un système de taxiage électrique. En plaçant des petits moteurs électriques au niveau des roues, un avion peut réduire de 3 à 5 % sa consommation de carburant en gardant ses gros moteurs éteints, lors des phases de roulage sur le tarmac de l'aéroport. Cette solution de "green taxi" est bien adaptée aux avions de type A320 ou 737 qui effectuent de nombreuses rotations quotidiennes. Elle pourrait équiper les avions déjà en service et les appareils neufs une fois qu'elle aura été certifiée par les autorités aériennes européennes et américaines. "Ce qui est du ressort d'Airbus et de Boeing", précise Alain Sauret.

En vidéo ci-dessous --> Le 10 juillet, l'e-fan a effectué la première traversée électrique de la Manche entre Lydd et Calais.

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