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11 milliards d'êtres humains et moi et moi et moi!!

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Population mondiale

La population mondiale a atteint son premier milliard en 1800. Depuis, la machine démographique s'est emballée. Dans les années 1930, ce chiffre avait déjà doublé. Puis quadruplé au milieu des années 1970. Nous sommes aujourd'hui 7,2 milliards d'êtres humains. D'après les dernières projections de l'ONU, nous pourrions être 11 milliards en 2100 et cette croissance pourrait se poursuivre. Une équipe menée par l'un des démographes français de l'organisation internationale, Patrick Gerland, vient de le confirmer dans un article paru dans Science. «Il y a une décélération de la croissance, mais pas de stabilisation, détaille Gilles Pison, spécialiste de la question à l'Institut national des études démographiques (Ined). Elle est portée notamment par l'Afrique, dont la population pourrait quadrupler pour atteindre 4 milliards en 2100.» La densité de population sur le continent africain avoisinerait alors celle de la Chine actuelle.

Cette forte croissance est la conséquence d'un taux de fécondité (nombre moyen d'enfants par femme) très élevé, qui décroît beaucoup moins vite qu'en Amérique latine ou en Asie dans les années 1970. Les auteurs évoquent, entre autres, un manque chronique de contraceptifs et une volonté persistante de fonder des familles (très) nombreuses pour expliquer cette différence.

Un spécialiste du continent africain, Yves Charbit, professeur émérite de démographie (université Paris-Descartes) et ancien directeur du Centre population et développement (Ceped), rappelle que «les projections sont un outil sophistiqué de mesure des dynamiques démographiques, mais les chiffres obtenus résultent de modèles qui tentent de décrire la réalité sans prendre en compte la complexité des comportements humains». Quand les auteurs assurent qu'il y a 80 % de probabilités pour que la population mondiale soit comprise entre 9,6 et 12,3 milliards en 2100, «cela quantifie uniquement la confiance statistique qu'ils ont dans la robustesse de leur scénario, pas les chances que ce soit ce qui va se produire réellement, souligne Gilles Pison. Nous ne sommes pas du tout à l'abri de surprises.» Bien au contraire.

«Ces modèles ne peuvent prendre en compte des facteurs plus difficiles à quantifier», appuie Yves Charbit, qui milite pour une approche plus sociologique. «Dans le monde rural, quand il y a beaucoup d'espace à occuper, le taux de fécondité est naturellement élevé car la main-d'œuvre familiale est indispensable ; quand les surfaces disponibles s'amenuisent, cet intérêt disparaît et les gens font moins d'enfants. En ville, au contraire, chaque enfant coûte beaucoup plus cher à élever tout en étant beaucoup moins utile: la fécondité diminue. Des politiques volontaristes de population peuvent aussi changer profondément les comportements.» Quant aux ressources en eau, en nourriture et en énergie, forcément limitées, elles auront aussi des conséquences imprévisibles sur la démographie mondiale.

Imparfaites, les projections restent néanmoins «un bon outil de plaidoyer pour sensibiliser les gouvernements et l'opinion publique internationale sur l'ampleur des évolutions démographiques probables à moyen et long terme», reconnaît Yves Charbit. De plus, «les tendances pour les vingt à trente prochaines années restent très fiables», estime Gilles Pison. L'inertie démographique est très forte. Sauf catastrophe majeure, l'Inde devrait devenir avant 2030 le pays le plus peuplé au monde, devant la Chine, avec 1,5 milliard d'habitants environ. Conséquence inéluctable de la diminution du taux de natalité en cours dans les pays émergés et émergents, la pyramide des âges va peu à peu s'inverser. Selon les projections de l'ONU, en 2100, les plus de 65 ans représenteront en Chine et au Brésil une part plus importante de la population qu'au Japon aujourd'hui. Avec tous les problèmes que cela implique en matière de retraite, de système de soin et de gestion de la dépendance.
 

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